FICTION HISTORIQUE : ENJEUX THÉORIQUES ET IDÉOLOGIQUES

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21 juin 2019

Journée d’études organisée par le Laboratoire de recherches sur les cultures anglophones (LARCA UMR 8225), Université Paris Diderot, avec le soutien de l’Université de Liverpool.

Organisatrices : Laurence Cros et Marie-Jeanne Rossignol

Lieu : Olympe de Gouges, Place Paul Ricoeur 75013 Paris, 2é étage, salle 255

Cette première journée vise à faire émerger l’état de l’art sur la question de la fiction historique, genre souvent dédaigné car considéré comme commercial et grand public, relevant du divertissement et dénué de fondement scientifique. Néanmoins, il s’agit d’un genre dont le succès ne se dément pas, depuis son émergence au XIXe siècle sous la forme du roman historique, et dont l’impact s’est encore accentué aujourd’hui à travers d’autres format, tels que le cinéma, la série TV, voire le jeu électronique. La fiction historique touche aujourd’hui des millions de personnes, pour qui il constitue la principale, voire l’unique, porte d’entrée à la connaissance du passé. Ce rôle majeur de la fiction historique dans la propagation du savoir historique mérite donc que l’on réfléchisse aux enjeux théoriques et méthodologiques, politiques et idéologiques, qui le caractérisent.

On pourra commencer ce travail de réflexion en s’intéressant à la réaction des historiens professionnels, souvent partagés face à la fiction historique, et inquiets quant à son impact public, certains étant ouvertement critiques (Pierre Briant), d’autres préférant collaborer avec les réalisateurs de cinéma pour apporter une réelle expertise dans le nouveau contexte de massification de la fiction historique (Nathalie Zemon-Davis), d’autres encore mettant la main à la pâte pour écrire leur propre fiction historique (Simon Schama). Les réactions et les interrogations des historiens pourront être étudiées à travers des exemples précis pris dans le monde anglophone (comédie musicale Hamilton, films et romans sur Lincoln tels Lincoln in the Bardo) mais également en France et ailleurs dans une perspective comparatiste.

Il sera utile pour approfondir la réflexion de se pencher sur la dimension grand public de la fiction historique. Il s’agit en effet d’un genre « populaire », dans le double sens du mot (qui plait au plus grand nombre / qui est à l’usage du peuple)[1]. Se pose ainsi la question de la légitimité et de l’authenticité du savoir ainsi disséminé, de l’interaction avec la culture savante, de l’impact sur la présentation du passé des impératifs de divertissement et de large diffusion d’un produit avant tout commercial. Comment juger si certaines œuvres de fiction historique sont-elles plus légitimes que d’autres ? Est-ce une question de qualité littéraire et esthétique, de rigueur scientifique, de sérieux du travail de recherche préliminaire ? Dans quelle mesure l’écriture savante de l’histoire irrigue et légitime-t-elle la fiction historique populaire ? En retour, peut-on accepter l’idée que la fiction historique populaire constitue un outil utile pour diffuser au plus grand nombre un savoir qui leur resterait autrement inaccessible ?

Ouvrages cités :

Briant, Pierre. Alexandre. Exégèse des lieux communs. Paris : Gallimard, « Folio », 2016.

Chernow, Ron. Hamilton. New York: Penguin Books, 2004.

Journal of the Early Republic.  Vol. 37, n°2 (Summer 2017). “Symposium on Hamilton, An American Musical”: 251-295.

Miranda, Lin-Manuel.  Hamilton: The Revolution. New York: Grand Central Publishing, 2016.

–. Hamilton, An American Musical. CD. 2015

Schama, Simon. Dead certainties. Unwarranted Speculations. New York: Vintage Books, 1991.

Zemon-Davis. Nathalie. Slaves on Screen. Film and Historical Vision. Cambridge: Harvard University Press, 2002.

Autres références (sélection) :

De Groot Jerome, Remaking History: The Past in Contemporary Historical Fictions, London and New York: Routledge, 2015. DOI: 10.4324/9781315693392

Delage, Christian et Vincent Guigeno. L’Historien et le film. Paris : Seuil, 2004.

LISA/LISA e-journal: “Based upon a Life: The Biopic Genre in Question”. http://journals.openedition.org/lisa/8947

Ferro, Marc. Cinéma et histoire. Paris : Folio Histoire, 1993.

Lukács Georg. The Historical Novel. Boston: Beacon Press, 1963.

Menegaldo, Gilles et Melvyn Stokes eds. Cinéma et histoire. Paris : Michel Houdiard, 2008.

Phillpott Matt, Novel Approaches: from academic history to historical fiction. Virtual conference of the Institute of Historical Research (21 November – 25 November 2011). http://ihrconference.wordpress.com/

Sanello, Frank. How Hollywood Turns Fact into Fiction. Lanham, NY: Taylor Trade Publishing, 2003.

Rosenstone, Robert A. “History in Images/ History in Words: Reflections on the Possibility of Really Putting History Onto Film”. American Historical Review 93 (1998). N°5: 1173-1185.

Sand, Schomo. Le XXe Siècle à l’écran. Paris : Seuil, 2004.

Toplin, Brent. History by Hollywood. The Use and Abuse of the American Past. University of Illinois Press, 1996.

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THEORETICAL AND IDEOLOGICAL ISSUES IN HISTORICAL FICTION

June 21, 2019

One-day conference organized by the Laboratoire de recherches sur les cultures anglophones (LARCA UMR 8225), Université Paris Diderot, with support from the University of Liverpool.

Coordinators: Laurence Cros and Marie-Jeanne Rossignol

This opening conference aims at taking stock of the current reflection on historical fiction, a genre that is often discounted because it is considered as commercial and popular, primarily aiming at entertainment and devoid of scientific foundation. However, since its emergence in the 19th century with the first historical novels, its popularity has not waned, and in fact is stronger than ever today with new formats such as films, TV shows and electronical games. In the world of today, historical fiction reaches millions of people to whom they provide their main access, and often their only access, to an awareness of the past. Because historical fiction decisively contributes to the way historical knowledge spreads, we need to probe the theoretical and ideological issues raised by this new phenomenon.

We propose to start by looking into the reactions of professional historians, who are often divided when it comes to historical fiction, and uneasy about its impact on the public. Some, like Pierre Briand, are openly critical; others choose to work with film directors to bring a real expertise in the context of the mass-production of historical fiction, while others still get directly involved and write their own historical fiction, like Simon Schama. The reactions and questions of historians could be examined through case studies taken from the English-speaking world (e.g. the musical Hamilton, films and novels on Abraham Lincoln…) or from France or other cultural areas, in a comparative perspective.

Another theme will be an examination of the popular dimension of historical fiction. The double meaning of the word (widely liked or appreciated / fit for, adapted to, or reflecting the taste of the people at large)[2] raises the questions of the legitimacy and authenticity of the historical knowledge spread through this genre, of the interaction with highbrow culture, of the impact which the imperatives of entertainment and mass-distribution may have on the portrayal of the past in the case of a product that is primarily commercial. Can we say that some forms of historical fiction are more legitimate than others? Is it a question of superior literary and esthetic quality, of scientific credibility due to rigorous preliminary research? To what extent does academic history enrich and legitimize popular historical fiction? In return, can it be argued that popular historical fiction is an acceptable tool to spread an otherwise inaccessible historical knowledge to as many people as possible?

Works cited

Briant, Pierre. Alexandre. Exégèse des lieux communs. Paris : Gallimard, « Folio », 2016.

Chernow, Ron. Hamilton. New York: Penguin Books, 2004.

Journal of the Early Republic. Vol. 37, n°2 (Summer 2017). “Symposium on Hamilton, an American Musical”: 251-295.

Miranda, Lin-Manuel. Hamilton: The Revolution. New York: Grand Central Publishing, 2016.

–. Hamilton, an American Musical. CD. 2015

Schama, Simon. Dead certainties. Unwarranted Speculations. New York: Vintage Books, 1991.

Zemon-Davis. Nathalie. Slaves on Screen. Film and Historical Vision. Cambridge: Harvard University Press, 2002.

Other references (selection)

Pierre Briant, « Érudition et vulgarisation scientifique. Notes critiques sur ‘13 juin -323 : mort d’Alexandre le Grand’ (Patrick Boucheron/Arte) », in : Actualités des études anciennes, ISSN format électronique : 2492.864X, 23/04/2018, https://reainfo.hypotheses.org/11581.

De Groot Jerome, Remaking History: The Past in Contemporary Historical Fictions, London and New York: Routledge, 2015. DOI: 10.4324/9781315693392

Delage, Christian et Vincent Guigeno. L’Historien et le film. Paris : Seuil, 2004.

LISA/LISA e-journal: “Based upon a Life: The Biopic Genre in Question”. http://journals.openedition.org/lisa/8947

Ferro, Marc. Cinéma et histoire. Paris : Folio Histoire, 1993.

Lukács Georg. The Historical Novel. Boston: Beacon Press, 1963.

Menegaldo, Gilles et Melvyn Stokes dirs.. Cinéma et histoire. Paris : Michel Houdiard, 2008.

Phillpott Matt, Novel Approaches: From Academic History to Historical Fiction. Virtual conference of the Institute of Historical Research (21-25 November 2011). http://ihrconference.wordpress.com/

Sanello, Frank. How Hollywood Turns Fact into Fiction. Lanham, NY: Taylor Trade Publishing, 2003.

Rosenstone, Robert A. “History in Images/ History in Words: Reflections on the Possibility of Really Putting History Onto Film”. American Historical Review 93 (1998). N°5: 1173-1185.

Sand, Schomo. Le XXe Siècle à l’écran. Paris : Seuil, 2004.

Toplin, Brent. History by Hollywood. The Use and Abuse of the American Past. University of Illinois Press, 1996.


[1] Le Petit Robert 1. Dictionnaire alphabétique et analogique de la langue française. 1992, p. 1483.

[2] American Heritage® Dictionary of the English Language, Fifth Edition. S.v. “popular.” Retrieved June 24 2018 from https://www.thefreedictionary.com/popular